La NASA se prépare à éteindre le vaisseau spatial Voyager après plus de 44 ans | Actualités scientifiques et techniques

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Après plus de 44 ans à voyager plus loin de la Terre que n’importe quel objet fabriqué par l’homme auparavant, le vaisseau spatial Voyager entre dans sa toute dernière phase.

Les deux Voyagers ont été lancés de Cap Canaveral en 1977 – avec Voyager 2 en fait le premier à décoller – profitant d’un alignement rare (une fois tous les 176 ans) de Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune pour tirer dans l’espace interstellaire.

Ils ont été conçus pour durer cinq ans et étudier Jupiter et Saturne, mais remarquablement, les deux vaisseaux spatiaux fonctionnent toujours bien qu’ils se soient échappés au-delà de la bulle de plasma chaud connue sous le nom d’héliopause qui définit le début du bord de notre système solaire.

S’adressant au magazine Scientifique Américain à propos de la mise hors tension des sondes, le physicien de la NASA Ralph McNutt a déclaré: « Nous sommes à 44 ans et demi, nous avons donc fait 10 fois la garantie sur les fichues choses. »

Les deux engins spatiaux sont alimentés par des générateurs thermoélectriques à radio-isotopes (RTG) – alimentés par la chaleur des sphères de plutonium en décomposition – bien que la puissance de ces RTG diminue d’environ quatre watts chaque année.

Cela signifie que les instruments sont éteints un par un.

À ce jour, Voyager 1 n’a plus que quatre instruments fonctionnels et Voyager 2 en a cinq.

Il est certain qu’à un moment donné, le plutonium alimentant le vaisseau spatial se désintégrera au-delà de ce qui est capable de maintenir les sondes fonctionnelles. Certains estiment que cela pourrait être dès 2025, tandis que d’autres espèrent que ce sera plus tard.

Mais ils ont jusqu’à présent surpris les ingénieurs de la NASA, qui s’attendaient à commencer à éteindre les instruments de Voyager 2 en premier, un par un, à partir de 2020. Au lieu de cela, rien n’a été éteint depuis 2008.

« Si tout se passe très bien, nous pourrons peut-être prolonger les missions jusque dans les années 2030. Cela dépend simplement de la puissance. C’est le point limite », a déclaré Linda Spilker, qui a commencé à travailler sur les missions Voyager avant leur lancement, s’adressant à Scientific American. .

Sortir du système solaire

Il a fallu environ 36 ans à Voyager 1 pour briser l’héliopauseet les données qu’il a renvoyées depuis suggèrent des qualités fascinantes sur le rôle des champs magnétiques dans l’univers.

Voyager 2 est ensuite passé dans l’espace interstellaire en 2018 – 41 ans après son lancement – franchissant la limite extérieure de l’héliopause où le vent solaire chaud rencontre l’espace froid connu sous le nom de milieu interstellaire.

Mais l’espace est très, très grand et aucune des sondes n’est actuellement considérée comme étant en dehors du système solaire. La frontière finale est considérée comme le nuage d’Oort, une collection de petits objets encore sous l’influence de la gravité du Soleil.

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La NASA dit qu’il faudra environ 300 ans à Voyager 2 pour atteindre le bord intérieur du nuage d’Oort, et peut-être 30 000 ans pour voler au-delà.

Voyager 1 se trouve actuellement à 14,5 milliards de miles (23,3 milliards de km) de la Terre et il faut 20 heures-lumière et 33 minutes pour parcourir cette distance, ce qui signifie qu’il faut deux jours pour envoyer un message au vaisseau spatial et obtenir une réponse.

Voyager 2 n’est pas si loin, à seulement 20 milliards de kilomètres de la Terre, à un peu moins de 18 heures de lumière de nous.

Les deux vaisseaux spatiaux portent un disque plaqué or contenant des salutations multiculturelles, des chansons et des photographies, au cas où ils rencontreraient un jour une vie intelligente – bien que certains astronomes aient averti que l’humanité pourrait regretter d’avoir établi le premier contact.

Carl Sagan a rejeté cette préoccupation : « Le fait est que, pour le meilleur ou pour le pire, nous avons déjà annoncé notre présence et notre emplacement dans l’univers, et continuons de le faire chaque jour.

« Il y a une sphère de transmission radio d’environ trente années-lumière d’épaisseur qui s’étend vers l’extérieur à la vitesse de la lumière, annonçant à chaque étoile qu’elle enveloppe que la terre est pleine de gens.

« Nos programmes de télévision inondent l’espace de signaux détectables à d’énormes distances par des instruments pas beaucoup plus grands que les nôtres. C’est une pensée qui donne à réfléchir que la première nouvelle de nous puisse être le résultat du Super Bowl », a-t-il écrit.

L'astéroïde appelé 2020 XL5, un astéroïde compagnon de la Terre qui orbite autour du soleil le long de la même trajectoire que notre planète.  Photo : NOIRLab/NSF/AURA/J.  da Silva/moteur spatial

Données mystérieuses

Pas plus tard que le mois dernier, la NASA a déclaré que ses ingénieurs travaillaient à résoudre un mystère affectant les données de télémétrie de Voyager 1, bien que Voyager 2 continue de fonctionner normalement – ​​bien que certains instruments soient désormais éteints pour la longévité.

La sonde à problème possède un système d’articulation et de contrôle d’attitude (AACS) qui est responsable de l’orientation de l’engin spatial, notamment en gardant son antenne pointée précisément vers la Terre afin qu’elle puisse envoyer des données à la maison.

Ces données arrivent toujours, suggérant que l’AACS continue de fonctionner comme prévu, mais les données de télémétrie elles-mêmes ne sont pas valides selon la NASA. Il semble généré de manière aléatoire ou ne reflète aucun état possible dans lequel l’AACS pourrait se trouver, a expliqué l’agence spatiale.

« Un mystère comme celui-ci est en quelque sorte normal à ce stade de la mission Voyager », a déclaré Suzanne Dodd, chef de projet pour Voyager 1 et 2 au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud.

« Les engins spatiaux ont tous les deux près de 45 ans, ce qui est bien au-delà de ce que les planificateurs de la mission avaient prévu. Nous sommes également dans l’espace interstellaire – un environnement à haut rayonnement dans lequel aucun engin spatial n’a volé auparavant.

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« Il y a donc de grands défis pour l’équipe d’ingénierie. Mais je pense que s’il existe un moyen de résoudre ce problème avec l’AACS, notre équipe le trouvera », a ajouté Mme Dodd.

L’héritage

Le 14 février 1990, alors que Voyager 1 passait devant Uranus, il se retourna vers la Terre pour prendre une photo de notre planète sous la forme d’un tout petit point.

Quatre ans plus tard, l’astronome Carl Sagan a réfléchi à l’importance de la photographie pour un public de l’Université Cornell, inventant son nom comme le « Pale Blue Dot » et prononçant l’un des discours les plus largement publiés de tous les temps.

« Considérez à nouveau ce point. C’est ici. C’est chez nous. C’est nous. Sur celui-ci, tous ceux que vous aimez, tous ceux que vous connaissez, tous ceux dont vous avez entendu parler, tous les êtres humains qui ont jamais existé, ont vécu leur vie.

« L’ensemble de nos joies et de nos souffrances, des milliers de religions, d’idéologies et de doctrines économiques confiantes, chaque chasseur et butineur, chaque héros et lâche, chaque créateur et destructeur de civilisation, chaque roi et paysan, chaque jeune couple amoureux, chaque mère et père, enfant plein d’espoir, inventeur et explorateur, chaque professeur de morale, chaque politicien corrompu, chaque ‘superstar’, chaque ‘chef suprême’, chaque saint et pécheur de l’histoire de notre espèce y ont vécu – sur un grain de poussière suspendu dans un rayon de soleil. »

La Terre comme un point bleu pâle, de Neptune
Image:
Le point bleu pâle de Carl Sagan

Nous ne reverrons probablement pas son pareil de si tôt.

La NASA a déclaré que bien qu’il soit possible de rallumer les caméras, cela n’est pas une priorité pour la mission interstellaire.

L’agence a ajouté que l’image ne serait probablement pas aussi bonne que celle prise en 1990 : « Il fait très sombre là où se trouvent les Voyagers maintenant. Bien que vous puissiez encore voir des étoiles plus brillantes et certaines des planètes avec les caméras , vous pouvez mieux voir ces étoiles et ces planètes avec des télescopes amateurs sur Terre. »

Pour ceux qui ont encore de l’espoir, la NASA avertit que la tentative pourrait être un gaspillage des ressources en baisse des sondes : « Les ordinateurs au sol qui comprennent le logiciel et analysent les images n’existent plus.

« Les caméras et leurs radiateurs ont également été exposés pendant des années aux conditions très froides des profondeurs de notre système solaire.

« Même si les responsables de la mission ont recréé les ordinateurs au sol, rechargé le logiciel sur le vaisseau spatial et ont pu rallumer les caméras, il n’est pas clair qu’elles fonctionneraient. »

https://news.sky.com/story/nasa-prepares-to-power-down-voyager-spacecraft-after-more-than-44-years-12635485

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